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Les koi nobori (鯉のぼり, drapeaux carpe) (koi = carpe ; nobori = bannière) sont des bannières en forme de carpe que l'on accroche dans tout le Japon avant le 5 Mai, à l'occasion de Kodomo no hi , la fête des enfants.

La carpe Koï est l’un des symboles fort de la culture japonaise, ce poisson remonte à contre-courant les grandes cascades du Japon, surmontant ainsi tous les obstacles de la vie. Une légende chinoise raconte même qu’une carpe aurait ainsi remonté le Fleuve Jaune, se serait transformée en serpent d’eau et envolée vers le ciel.

Les koi nobori étaient initialement faits en papier, ce qui rendait leur exposition difficile en fonction du temps. Cette coutume prit racine durant le milieu de l'ère Edo. Par exemple, lorsqu'un héritier au Shôgun naissait, on hissait de nombreux drapeaux et bannières. Mais à cette époque, seuls les samouraïs étaient autorisés à en utiliser.

Après la Seconde Guerre Mondiale, le coton devint populaire et, de nos jours, les matières synthétiques sont très communes dans la fabrication de koi-nobori même si l'on en trouve encore en papier. Cependant, comme beaucoup de gens habitent maintenant dans des appartements en ville, il leur est impossible d'exposer des bannières si imposantes et il en existe donc même de toute petite taille.

Avant le 5 Mai, les parents hissent un mât ou une perche en bambou à l'extérieur de la maison (aux portes, aux fenêtres, sur les toits, les terrasses, dans les jardins...) pour signaler la présence de leurs enfants aux dieux pour qu'ils les protègent.

Ils y accrochent plusieurs bannières qui flottent au grè du vent. Tout en haut, on suspend un flot de ruban ou une banderole multicolore appelée fukinagashi qui représente les flots tumultueux du fleuve jaune du conte dont cette tradition est inspirée. Ensuite les carpes de tissu sont accrochées le long d'une hampe en bambou de la façon suivante : une carpe noire, la plus grosse, magoi, représente le père, la deuxième un peu plus petite et rouge, higoi, représente la mère, puis les suivantes, plus petites, représentent les enfants.

Les parents souhaitent ainsi la persévérance, le courage, la force et le succès de la carpe du conte pour l'avenir de leurs enfants.

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